להיות או לחדול

צ'ארלי וויטיניג, מנהל המרוצים מטעם FIA וראש המחלקה הטכנית של הארגון, נשלח אתמול לביקור בארה"ב, במהלכו הוא אמור לבקר במפעלי קבוצת US F1 בשארלוט, כדי לעמוד מקרוב על מצבה, אם תוכל להצטרף לגריד בעונה הבאה, אם לאו.

נציגי FIA ו-US F1 סירבו לאשר את הידיעה.

לאחרונה נודע כי קן אנדרסון, מנהל הקבוצה, ביקש באופן רשמי מ-FIA לאפשר לקבוצה להיעדר מארבעת המרוצים הראשונים של העונה, על מנת שתוכל להשלים את הכנותיה בזמן זה ולהצטרף לסבב כאשר זה יגיע לאירופה.

אתמול פרסם Autosport ראיון אנונימי עם "דמות בכירה" בקבוצה, בו ניתן היה להתרשם כי מצבה של הקבוצה קשה מאוד. על פי אותו מקור, צ'אד הרלי, ממייסדי אתר האינטרנט YouTube המעניק חסות לקבוצה, הוא האיש בעל הסיכויים הגדולים ביותר להצילה. שמו של הרלי נקשר לאחרונה בדיווחים שונים על עסקאות אפשריות להבטחת עתיד הקבוצה, כאלה שעשויות לכלול שיתוף פעולה עם קאמפוס ו-Dallara (היצרנית האיטלקית הבונה את המכוניות עבור קאמפוס) או עם סטאפן ג'י.פי. על פי אותם דיווחים, הרלי פועל, לכאורה, על דעת עצמו, מבלי להיוועץ במנהלי הקבוצה, וינדזור ואנדרסון.

"אנו חשים שלהרלי אין כוונה לנטוש אותנו", צוטט הבכיר האנונימי, "אפילו שבתקשורת אומרים שהוא בחר ללכת עם קאמפוס".

"עם כל הדיבורים על מצבה של US F1, יש נטייה לשכוח שיש כאן יותר מ-60 איש שסבלו רבות בחודשיים האחרונים. כולנו עזבנו עבודות ורובנו חצו את המדינה עבור ההזדמנות הזו. למרות המהומה, הקבוצה התחברה וכולנו מחויבים לפרויקט הזה; מעטים מאוד בחרו לעזוב, למרות אי-הודאות בקשר לתשלום השכר ביום שישי הקרוב. מעולם לא ראיתי הקדשה עצמית כזו. אמריקה יכולה להרים קבוצת פורמולה 1, אפילו בקלות, לפי מה שראיתי".

לדבריו של אותו מקור אנונימי, הרלי ידע כי מצבה של הקבוצה בכי רע עוד ב-15 לינואר, כשביקר במפעלי הקבוצה. לטענתו, אנשים פותו להצטרף לקבוצה תחת ההבטחה שתקציבה מובטח לשלוש שנים.

"כבר בתחילת דצמבר היה ברור שמשהו לא-טוב מתרחש. ציפינו לדחיפה גדולה ביצור בערך באמצע דצמבר, אבל זה לא קרה. בהתחשב בזה שכולנו מנוסים למדי בכל תחומי התכנון והיצור של רכבים, וכולנו יודעים איך צריך להיראות לוח הזמנים, אז כשמשרד התכנון לא שיחרר שרטוטים בקצב המצופה הבנו שאנחנו בצרות".

המקור ממשיך ומתאר בדבריו את מצב הדברים בקבוצה, לפיו אנדרסון פעל כסמכות ריכוזית שעיכבה את התכנון והייצור של המכונית. לא זו בלבד, אלא שלדבריו מעט מאוד נעשה בקשר לתכנון והתיעוד של דרך הפעולה הכללית של הקבוצה.

"השכר שהגיע לנו ב-15 לינואר התעכב. הוא שולם ב-20 לחודש, אבל זה גרם למהומה ואנשים התחילו לשאול שאלות. אז הגיעו כל הצרות לשיא, והמסקנה הייתה ששיקרו לנו בקשר לתקציב ארוך הטווח ולחברה יש בעיה אמיתית של תזרים. אבל כמו שאמרתי, זה עניין משני. אם נתעלם מן העובדה ששיקרו לנו בקשר לתקציב, הרי שאם אין לך מכונית ואתה לא יכול להראות התקדמות, נותני חסות פוטנציאליים לא יתנו לך כסף".

אותו מקור בכיר נוטה לפטור את וינדזור מאשמה, שכן לא נותרו בידיו אפשרויות רבות מדי, כשלא ניתן היה להראות התקדמות, כדי למשוך ספונסרים.

"בגלל שנכשלנו בבניית המכונית, כספי החסות לא התממשו. זה לא היה בגלל שוינדזור לא ניסה. אני יודע שסיפרו לו מה המצב במספר הזדמנויות, באופן בלתי-רשמי. רק בסוף ינואר, תחילת פברואר, בעקבות ויכוח די רציני שהתפתח באחד הביקורים שלו, הוא הבין שיש בעיה".

"בפגישה שבה השתתפו וינדזור, אנדרסון והעובדים, וינדזור שאל את כולם: 'מי כאן חושב שלא נגיע לבחריין?' אני חושב שהוא התכוון לשאול שאלה רטורית, אבל 100% מהנוכחים הרימו את ידם. הוא היה המום".

במענה לפניית Autosport השיב אנדרסון כי אינו מוכן להתייחס באופן ספציפי לכל אחת מהטענות שעלו בראיון. הוא אמר כי התמונה המצטיירת ממנו מעוותת, חד-צדדית ומכילה סתירות רבות. אנדרסון הוסיף עוד כי בכוונתו להמשיך ולעבוד קשה כדי להבטיח שמקומה של US F1 באליפות יובטח.

"נתתי לפרויקט הזה – ואמשיך לתת לו – את כל האהבה והתשוקה שאי-פעם הייתה לי לספורט הזה. על חלק מהמכשולים כנראה שלא אצליח להתגבר, אבל אני לא מתכוון לוותר", חתם אנדרסון.

ובינתיים, אם לא די בצרות האלה, הודה היום סוכנו של הנהג הארגנטיני, חוזה מריה לופז, שחתם בקבוצה לפני מספר שבועות, כי צ'אד הרלי וחוזה רמון קאראבנטה, מי שקנה את השליטה בקבוצת קאמפוס, מנהלים ביניהם מגעים כדי להבטיח את עתידו של הנהג בסדרה, ככל הנראה באמצעות מעבר לקבוצה הספרדית שעתידה כעת, ככל הנראה, מובטח.

לא זו בלבד, אלא שתאגיד השירותים הפיננסיים Locstein, הודיע היום כי לאחר שבחן את הקשר עם הקבוצה האמריקנית, לה התכוון להעניק חסות, ולאור מצבה הנוכחי, לפיו לא תוכל להשתתף בעונת 2010 כולה, הוא מושך ידו מן החוזה איתה.