פארק אלברט, מלבורן

אורך המסלול: 5.303 ק"מ
מספר פניות
: 16
מספר ההקפות הנדרש להשלמת מרחק גרנד-פרי
: 58
שיעור מזמן הקפה במצערת מלאה
: 69%
זמן מקסימאלי במצערת מלאה להקפה
: 10 שניות (735 מטר)
שיעור מזמן הקפה בבלימה
: 13-14%
מספר החלפות הילוכים להקפה
: 60
מהירות מירבית
: 300 קמ"ש
מהירות ממוצעת
: 225 קמ"ש
שחיקת צמיגים
: בינונית-גבוהה
הצמדה נדרשת
: גבוהה 8/10
זמן שיא להקפה
: 1:24:125 מייקל שומאכר, F2004

מסלול הרחובות המקיף את האגם המלאכותי שבפארק אלברט, השוכן בשוליה הדרומיים של העיר מלבורן, משמש בדרך כלל כביתו הקבוע של מרוץ פתיחת העונה. מאז "גזל" את אירוח הגרנד-פרי האוסטרלי מעמיתו המיתולוגי שבאדלייד, בשנת 1996, נמנע מפארק אלברט הכבוד שבאירוח מרוץ הפתיחה רק ב-2006, בשל אירועי Commonwealth Games, שנערכו במקביל, וב-2010, אז ויתר על הכבוד לטובת בחריין.

ההחלטה להעביר את הגרנד-פרי האוסטרלי לפארק אלברט התקבלה בתום תהליך שהחל עוד ב-1993. יש הטוענים כי כישלונה של מלבורן להבטיח את אירוח המשחקים האולימפיים של 1996 זירז תהליך זה, שנתקל בהתנגדות עזה מצד שוחרי איכות סביבה שחששו לגורל הפארק. אלה הציעו להשקיע את העלויות השנתיות העצומות, הכרוכות בהכשרת הפארק לטובת אירוח המרוץ, בהקמת מסלול קבוע באזור העיר. רעיון זה נזנח, בסופו של דבר, לטובת הייחוד הטמון בקיום מרוץ רחובות, אלא שמאז נעשו מרוצי הרחובות נפוצים הרבה יותר, ומלבד אלה הנערכים בתוואי האלמותי של נסיכות מונקו, מתקיימים כאלה בימינו גם בספרד, סינגפור, קנדה וקוריאה (האחרון רק בחלקו). עובדה זו, כמו גם הפרש השעות שבין אוסטרליה לאירופה, הפוגע בשיעורי הצפייה במרוץ, לא הפריעה לקברניטי המסלול להגיע להסכמה עם ברני אקלסטון על אירוח המרוץ האוסטרלי עד שנת 2015 לפחות.

בשל הפרשי השעות כאמור נשקלה האפשרות לערוך את המרוץ בשעות הלילה, אך לבסוף, בשל קשיים טכניים וכלכליים, בחרו המארגנים לפייס את אקלסטון באמצעות הזזת שעת פתיחת המרוץ לשעה חמש בערב, שעון אוסטרליה.

המסלול ממשיך לעורר מחאה בקרב תושבי מלבורן גם בימים אלה, אף על פי שלא בעוצמה זהה לזו שליוותה את ההחלטה הראשונית על אירוח הסדרה, בשל הפגיעה באיכות החיים שגורמות עבודות ההכשרה השנתיות. אלה יוצאות לדרך כחודש לפני מועד האירוע עצמו ובמהלכן מוקמים מאפס היציעים, הגדרות, המעברים ושאר המתקנים הנחוצים, כאשר עבודות הפירוק והשיקום מסתיימות כשישה שבועות לאחר האירוע. בזמן זה גישת התושבים למקום, מטבע הדברים, מוגבלת.

המסלול עצמו נחשב מסלול מהיר, אף על פי שאין בו ישורות ארוכות. הוא אינו מעודד עקיפה, אך המעבר דרך הפנייה הראשונה, בפרט בפתיחה, ידוע כמחולל מהלכים ספקטקולאריים. כך, זכורה במיוחד הפתיחה של המרוץ ב-2002, כאשר מכוניתו של ראלף שומאכר טיפסה על אחוריה של הפרארי של רובנס באריקלו, תוך שהיא ניתקת מן הקרקע, נוחתת בחזרה ונעצרת בקצה שטח המילוט. עוד אחת-עשרה מכוניות פרשו אז מן המרוץ בכאוס שנגרם בפנייה הראשונה.

פנייה נוספת הראויה לציון היא פנייה מס' 3, הידועה גם כן כעיקול מועד לפורענות, בדרך כלל משום שהנהגים טועים באמידת מרחק הבלימה בגישה אליה. ב-1996 ניצל מרטין בראנדל, היום פרשן רשת BBC, בעור שיניו וללא פגע מתאונה מחרידה בפניה זו. מכוניתו של בראנדל נמחצה בין שתי מכוניות, ניתקה מן הקרקע, התגלגלה באוויר ונעצרה לבסוף כשהיא מונחת הפוכה על הקרקע. ב-2001 אירעה באותו המקום תאונה דומה, בה היו מעורבים ראלף שומאכר וז'אק וילנייב; ואף על פי ששני הנהגים יצאו ממנה ללא פגע, בתום המרוץ נודע כי במהלכה איבד את חייו גראהם בוורידג', מרשל בן 52. אחד הגלגלים שניתק ממכוניתו של וילנייב, חדר דרך פתח צר באחת הגדרות ופגע בו במהירות גבוהה.

פנייה מס' 5 ידועה גם היא כפנייה מאתגרת. מלבד העובדה שפני המסלול בגישה אליה גבשושיים מאוד ופוגמים ביעילות הבלימה, היא נחשבת פנייה עיוורת והצל שמטילים העצים שבשוליה על האספלט מחמיר עוד יותר את הפגיעה בראות הנהגים. קומפלקס הפניות מס' 11 ו-12 מהיר במיוחד ואהוד על הנהגים.

australian_gp
דרישות טכניות
בשל היותו מסלול רחובות משמש פארק אלברט ככביש ציבורי בשאר ימות השנה. עובדה זו, משמעה כי פני השטח, בפרט באזורי הבלימה, גבשושיים מאוד ובעלי אחיזה לקויה. לא זו בלבד, אלא שבאופן טבעי האספלט גם מלוכלך מאוד והמכוניות נוטות להחליק עליו, בעיקר בתחילתו של סוף השבוע. מסיבה זו נהוג לדחות ככל האפשר את השימוש בתרכובת הצמיגים הרכה מבין השתיים.

מבנה המסלול, התחום בגדרות גבוהים ונעדר ישורות ארוכות, מקשה מאוד על קירור המכלולים, בראשם המנוע והבלמים.

ישורת המוסכים קצרה למדי והמעבר דרכה אורך 19.6 שניות. למכונית הבטיחות, כבכל מסלול רחובות, עשויה להיות השפעה גדולה על תוצאות המרוץ.

לשם השלמת הקפה אחת סביב המסלול נדרשים כ-2.63 ק"ג דלק. ברידג'סטון מביאה למרוץ את תרכובת הצמיגים הרכה (Soft) והקשה (Hard). ב-2009 בחרה היצרנית היפנית להביא את התרכובת הרכה מאוד (Super-Soft), וספגה על כך ביקורת קשה לאחר שהצמיגים מסוג זה סבלו מירידה משמעותית בביצועים בתום הקפות בודדות.